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Hepatitis A

¿Qué es la hepatitis A?

La hepatitis A es una infección vírica del hígado. El hígado se inflama. También se puede hinchar y hacer sensible al tacto.

¿Cómo ocurre?

La hepatitis A es causada por el virus de la hepatitis A. Una persona infectada puede contagiar la hepatitis A a otros si no se lava las manos, sobre todo después de ir al baño. La infección también se puede contagiar por relaciones sexuales anales u orales. También puede contagiarse del virus por:

  • contacto con las heces de una persona infectada
  • alimentos manipulados por la persona infectada
  • agua contaminada con desechos o mariscos que se sacan de aguas contaminadas.

Correrá un riesgo mayor de infección si:

  • viaja a lugares donde la hepatitis A es común.
  • usa drogas ilegales.
  • es hombre y tiene relaciones sexuales con otros hombres.

¿Cuáles son los síntomas?

Los síntomas aparecen en general de 2 a 6 semanas después de haber sido infectado por el virus. A veces la hepatitis A es tan suave que no hay síntomas.

Si tiene síntomas, la enfermedad en general comienza con estos síntomas parecidos a la influenza:

  • pérdida del apetito
  • fiebre
  • molestia general
  • cansancio.

Los fumadores pueden perderle el gusto a los cigarros.

Después de varios días, también podrá tener los siguientes síntomas:

  • náusea y vómitos
  • orina oscura
  • piel y ojos amarillentos (ictericia)
  • dolor debajo de sus costillas en el lado derecho, sobre todo si hace presión en esa parte del vientre
  • evacuaciones de intestino de color blanquecino, o amarillo pálido, y un poco más blandas que lo normal.

¿Cómo se diagnostica?

Su profesional médico le hará preguntas sobre su historia clínica y sus síntomas. Su profesional médico le observará la piel y los ojos para ver si hay signos de hepatitis. Su profesional médico le palpará el vientre para ver si el hígado es más grande de lo que debería ser o si le duele al tocarlo.

Le harán un análisis de sangre. Si los análisis de sangre muestran que el hígado no está funcionando normalmente, su profesional médico le hará hacer otros análisis para ver si el problema es causado por un virus. Esos análisis también determinarán de qué tipo de virus se trata. (Hay varios tipos de virus que pueden causar hepatitis.)

¿Cómo se trata?

El tratamiento habitual es reposo. Su profesional médico le recomendará que evite el alcohol por lo menos por 6 meses.

En general no es necesario que se interne en un hospital. Si se deshidrata demasiado debido a náuseas y vómitos, es posible que tenga que ir al hospital para que le den fluidos intravenosos (IV).

Como este es un virus, los antibióticos no sirven.

¿Cuánto duran los efectos?

La recuperación de la hepatitis A en general toma de 4 a 8 semanas. El síntoma más persistente es cansancio. Sólo raramente la enfermedad causa efectos a largo plazo, como daño permanente en el hígado.

¿Cómo puedo cuidarme?

  • Siga las instrucciones de su profesional médico para tomar medicamentos para sus síntomas. Tendrá que evitar los medicamentos que puedan dañar más aún su hígado (por ejemplo, acetaminofén, o acetaminophen). Pregúntele a su profesional médico qué medicamentos puede tomar en forma segura para tratar sus síntomas, como picazón y náuseas.
  • Siga los consejos de su profesional médico sobre cuánto reposo tiene que guardar y para saber cuándo puede volver a su nivel de actividad normal, ya sea de trabajo o de estudio. A medida que mejoren sus síntomas, podrá aumentar lentamente su nivel de actividad. Es mejor evitar el esfuerzo físico excesivo hasta que su profesional médico le diga que puede volver a hacerlo.
  • Coma alimentos con mucha proteína y calorías, aunque sienta náuseas. Para reducir sus náuseas puede tomar pequeños sorbos de refrescos o jugos, o chupar caramelos duros.
  • No tome alcohol a menos que su profesional médico le diga que es seguro hacerlo.

¿Qué se puede hacer para prevenir la hepatitis A?

La hepatitis A sólo se puede contagiar de personas que tienen una infección activa. En general es contagiosa 2 a 3 semanas antes de que aparezcan los síntomas y por 2 a 3 semanas después. Durante este periodo se pueden contagiar del virus otras personas si tocan cualquier cosa contaminada con las evacuaciones intestinales de la persona infectada.

Puede darse una vacuna para prevenir la hepatitis A. Se tiene que dar dos vacunas con una separación de 6 a 18 meses. Los profesionales médicos en general recomiendan que se dé la vacuna si:

  • Viaja a, o trabaja en, un país que tiene una alta incidencia de hepatitis A.
  • Vive en un área donde hay una epidemia de hepatitis A.
  • Es hombre y tiene relaciones sexuales con otros hombres.
  • Se inyecta drogas ilegales.
  • Tiene VIH.
  • Tiene enfermedad hepática crónica.
  • Recibe concentrados de factor de coagulación porque tiene un trastorno de la coagulación como hemofilia.

Si piensa viajar a un área donde la hepatitis A es común debería darse la primera vacuna por lo menos 1 mes antes de empezar a viajar. Consulte con su profesional médico para saber cuándo se tiene que dar la segunda vacuna. Las dos dosis de la vacuna lo pueden proteger contra la hepatitis A por muchos años.

La vacuna de hepatitis A se ofrece también en combinación con la vacuna contra la hepatitis B. Pregúntele a su profesional médico si le conviene esta opción.

Si fue expuesto al virus de la hepatitis A, puede tratarse con la vacuna contra la hepatitis A o con una inyección de inmunoglobulina (también llamada gammaglobulina). En general es mejor darse la inyección inmediatamente después de haber sido expuesto a comida contaminada o si estuvo en contacto con una persona infectada. La inmunoglobulina no siempre puede prevenir la hepatitis A, pero suavizará sus efectos. La protección comienza de inmediato pero sólo dura de 2 a 4 meses. La decisión de darle la vacuna o la inmunoglobulina dependerá de su edad y estado de salud.

Si tiene la infección activa de hepatitis A, es particularmente importante que se lave las manos minuciosamente después de ir al baño. De esa manera evitará contagiarles la enfermedad a los demás.

Si alguien tiene hepatitis en su casa, tome las siguientes precauciones:

  • Pregúntele a su profesional médico si se tiene que dar la vacuna contra la hepatitis o una inyección de gammaglobulina.
  • Use guantes si se tiene que poner en contacto con las heces, fluidos corporales, ropa, toallas o sábanas de la persona que está enferma.
  • Lave la ropa y las sábanas de la persona infectada separadamente del resto. Use agua bien caliente y un detergente fuerte.
  • Limpie los inodoros contaminados y otras superficies del baño con un desinfectante. Use guantes cuando esté haciendo la limpieza. En lo posible sería mejor que la persona infectada use un baño distinto que el resto de las personas de su hogar.

Para obtener más información, llame o escriba a:

American Liver Foundation (Fundación Norteamericana del Hígado)
Teléfono: 800-GOLIVER (465-4837)
Sitio Web: http://www.liverfoundation.org

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Published by RelayHealth.
Last modified: 2010-09-10
Last reviewed: 2010-06-01
Este material se revisa periódicamente y está sujeto a cambios en la medida que aparezca nueva información médica. Se proporciona sólo para fines informativos y educativos, y no pretende reemplazar la evaluación, consejo, diagnóstico o tratamiento médico proporcionados por su profesional de atención de la salud.
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